(7968) Эльст — Писарро

(7968) Эльст — Писарро (лат. Elst-Pizarro) — это астероид главного пояса, также известный как комета 133P/Эльста — Писарро[8][9]. Объект был открыт 14 июля 1996 года бельгийским астрономом Эриком Эльстом на фотопластине, полученной Гвидо Писарро с помощью 1,0-метрового телескопа обсерватории Ла-Силья[10][11]. И, первоначально, был описан как комета 18,3 m звёздной величины и небольшим узким хвостом, простирающимся на 1 ' угловую минуту в юго-западном направлении. Но на найденных архивных снимках, полученных ещё 24 и 25 июля 1979 года M. R. S. Hawkins, Робертом Макнотом и Шелте Басом, он выглядел как звёздоподобный объект 19,5 m и был идентифицирован как малая планета с временным обозначением 1979 OW7[12]. Несмотря на официальный двойной статус, по правилам МАС, все подобные объекты в базах данных, фактически, проходят как астероиды.

Вскоре после открытия, британский астроном Брайан Марсден рассчитал эллиптическую орбиту объекта, согласно которой он должен был пройти точку перигелия 16 апреля 1996 года на расстоянии 2,618 а. е. и иметь период обращения 5,605 года. Он сразу же отметил нетипичность данной орбиты для большинства комет — она обладала малым эксцентриситетом и фактически располагалась в главном поясе — между Марсом и Юпитером. При этом, практически при каждом приближение к Солнцу (1996, 2002 и 2007 годы)[13], у астероида фиксировались проявления кометной активности в виде узкого газопылевого хвоста, который мог сохраняться на протяжении пяти месяцев, как это было в 2002 году. То есть гораздо дольше, чем этого можно было ожидать в случае выброса пыли в результате случайного столкновения. А учитывая крайне малую вероятность подобного столкновения, даже в поясе астероидов, остаётся прийти к выводу, что в данном случае имеет место постепенное испарение легколетучих соединений[14].

Обнаружение сублимации легколетучих веществ в главном поясе является событием уникальным, которое шло в разрез с существующими на тот момент представлениями о строении Солнечной системы. Дело в том, что существующие динамические модели эволюции орбит однозначно указывали на то, что Эльст — Писарро никак не мог прийти из пояса Койпера или облака Оорта, а значит, в отличие от других комет, образовался внутри пояса астероидов[14]. Таким образом, астероид Эльст — Писарро стал первым членом совершенно нового уникального класса объектов — кометы главного пояса.

Ранее считалось, что значительные запасы льда могут сохраняться лишь на крупных астероидах, вроде Цереры, глубоко под поверхностью, где они защищены от воздействия солнечного тепла и ударов метеоритов, мелкие же астероиды должны были давно исчерпать запасы даже подповерхностного льда. Это натолкнуло астрономов на мысль, что Эльст — Писарро является частью именно такого крупного родительского тела. Если его разрушение произошло в относительно недавнем прошлом, то фрагменты из глубины родительского тела могли и по сегодняшний день сохранить в своём составе значительный запас летучих веществ[10]. Одним из главных подтверждений в пользу этой гипотезы является то, что орбита данного тела, по своим параметрам, очень близка к орбитам астероидов семейства Фемиды[3][4], а данные последних тепловых моделей, свидетельствуют, о возможности сохранения льда, даже на малых телах, в неглубоких подповерхностных резервуарах, покрытых слоями пыли в несколько десятков метров толщиной[10]. В таком случае проявление кометной активности может быть спровоцировано, вскрытием глубинных слоёв астероида при падении крупного метеорита[14]. И действительно, более поздние наблюдения 2013 года позволили установить, что выброс газа происходит не со всей поверхности астероида, а лишь из небольшой его части — около 200 метров в поперечнике, представляющую собой ударный кратер, возрастом не более 100 млн лет[15].

Для оценки количества воды, содержащейся в астероидах главного пояса, в 2015 — 2016 годах в рамках программы Cosmic Vision была предложена концепция миссии Castalia, которая должна была помочь разрешить тайну происхождения воды на Земле. Однако, она так и не была принята к реализации, хотя команда миссии продолжает развивать её концепцию и научные цели[17]. В настоящее время для целей этой миссии рассматривается возможность использовать китайский зонд Чжэнхэ, который планируют отправить к комете 133P/Эльст — Писарро в 2032 году, после исследованиями им квазиспутника Земли (469219) Камоалева[18]. Запуск миссии запланирован на 2024 год[19].