Коваль, Чарльз Томас

Чарльз Томас Коваль (англ. Charles Thomas Kowal) (8 ноября 1940 (1940-11-08) — 28 ноября 2011) — американский астроном, первооткрыватель комет и астероидов, а также двух спутников, который с 1961 по 1984 годы работал в качестве штатного астронома в Калифорнийском технологическом институте, обсерватории Маунт-Вилсон и Паломарской обсерватории. В период с 1970 по 1981 год им было открыто в общей сложности 22 астероида, 18 из которых он обнаружил самостоятельно[2]. Среди них оказался и первый представитель нового класса объектов (кентавров) астероид-комета (2060) Хирон, обнаруженный в 1977 году и несколько околоземных астероидов. Также он является первооткрывателем двух новых спутников Юпитера, 4 комет и нескольких десятков сверхновых звёзд.

За свой вклад в астрономию в 1979 году он был удостоен медали Джеймса Уотсона[3]. В его честь назван кратер Коваль на Плутоне.

В 1960-х годах с помощью 48" телескопа системы Шмидта в Паломарской обсерватории Чарльз Коваль участвовал в составлении 1, 5 и 6 томов составляемого в тот период каталога галактик и их скоплений[4], а также участвовал в поисках сверхновых типа Ia в других галактиках, в ходе которых лично обнаружил 81 сверхновую звезду[5]. Эти звёзды используются астрономами в качестве «стандартных свечей», объектов, которые в силу своих характеристик позволяют астрономам точно определить расстояния до галактик в которых они расположены. Эти расчёты впоследствии позволили сделать вывод о расширении Вселенной[6].

В 1973 году астрономы Калифорнийского технологического института Элеанор Хелин и Юджин Шумейкер организовали программу PCAS по поиску и отслеживанию ранее неизвестных околоземных объектов с помощью 18" телескопа системы Шмидта в Паломарской обсерватории. Хотя основной работой Чарльза Коваля было наблюдение за сверхновыми он также участвовал в этой программе, так как его 48" телескоп позволял отслеживать наиболее слабые объекты, недоступные 18" телескопу, на котором работали Шумейкер и Хелин[7]. Именно в ходе этих наблюдений им были обнаружены одни из первых околоземных астероидов, таких как (2340) Хатхор (Атоны); (1981) Мидас, (2063) Бахус, (2102) Тантал, (5660) 1974 MA (Аполлоны); (4596) 1981 QB и (4688) 1980 WF (Амуры); а также два троянских астероида — (2241) Алкафой и (2594) Акамант. Позднее PCAS полностью перешла на 48" телескоп, который к тому времени уже был автоматизирован, и продолжала работать на нём ещё несколько лет вплоть до июня 1995 года.

В 1970-е годы он начал заниматься исследованием Солнечной системы[8] и в середине 70-х эти исследования увенчались открытием двух новых малых спутников Юпитера: Леды в 1974 и Фемисто в 1975[9]. Причём Фемисто вскоре после открытия оказался потерян и лишь в 2000 году был открыт заново.

С декабря 1976 по февраль 1985 Коваль занимался наблюдением области неба площадью в 6400 квадратных градусов в плоскости эклиптики с целью поиска далёких медленно движущихся объектов Солнечной системы[10]. однако, за всё время наблюдений ему удалось обнаружить лишь один объект за пределами орбиты Юпитера ((2060) Хирон в 1977 году), зато с крайне необычными свойствами, которые позволяли отнести его как к кометам, так и к астероидам. Спустя 15 лет, после своего повторного обнаружения, (2060) Хирон наряду с астероидом (944) Идальго был признан представителем нового класса объектов, получивших название «кентавры». Кентавры являются объектами с нестабильными орбитами, которые располагаются между Юпитером и Нептуном. Вероятно, они были выброшены из пояса Койпера гравитацией Нептуна или карликовых планет этого пояса. Хирон является наиболее крупным кентавром и одним из немногих проявляющих кометную активность. Коваль также является первооткрывателем 5 полноценных короткопериодических комет: 99P/Коваля, 104P/Коваля, 134P/Коваля — Вавровой, 143P/Коваля — Мркоса и 158P/Коваля — LINEAR.

В 1980 году Коваль, исследовав карты звёздного неба, составленные Галилео Галилеем в 1613 году, обнаружил на одной из них изображение Нептуна на фоне Юпитера, открытие которого состоялось лишь двумя веками позже в 1846 году[11]. За это открытие Коваль был удостоен специальной наградой «R. R. Newton Award for Scientific History»[12].

В 1985 году Чарльз Коваль переехал в STScI, где участвовал в работе с космическим телескопом Хаббл. Его книга «Asteroids: Their Nature and Utilization» («Астероиды: Их природа и использование») была опубликована в 1988 году и переиздана в 1996.

С 1996 года и вплоть до своей отставки в 2006, он работал в лаборатории прикладной физики, где участвовал в разработке программного обеспечения для миссии NEAR Shoemaker, направленной к астероиду (433) Эрос.